Comportamiento suicida

El comportamiento suicida abarca los gestos suicidas, los intentos de suicidio y el suicidio consumado. Los planes de suicidio y las acciones que tienen pocas posibilidades de llevar a la muerte son llamados gestos suicidas. Las acciones suicidas con intención de muerte pero que no logran su propósito se llaman intentos de suicidio. Algunas personas que intentan suicidarse son descubiertas a tiempo y salvadas. Otras personas que intentan suicidarse tienen sentimientos contradictorios acerca de la muerte y el intento puede fallar porque en realidad es una petición de ayuda combinada con un fuerte deseo de vivir. Finalmente, un suicidio consumado tiene como resultado la muerte. Todos los pensamientos y los comportamientos suicidas, ya se trate de gestos o de tentativas, deben ser tomados en serio.

El comportamiento autodestructivo puede ser directo o indirecto. Los gestos suicidas, los intentos de suicidio y el suicidio consumado son ejemplos de comportamiento autodestructivo directo. El comportamiento autodestructivo indirecto implica la participación, generalmente de modo repetido, en actividades peligrosas sin que exista una intención consciente de morir. Ejemplos de comportamiento autodestructivo indirecto incluyen el abuso del alcohol y de las drogas, el abuso del tabaco, el comer con exceso, el descuido de la propia salud, la automutilación, el conducir un vehículo de modo temerario y el comportamiento criminal. De las personas con comportamiento autodestructivo indirecto se dice que tienen un “deseo de muerte”, pero generalmente existen muchas razones para ese comportamiento.

Epidemiología

Como las estadísticas de suicidio se basan principalmente en los certificados de defunción y en las pesquisas judiciales, existe seguramente una subestimación de la verdadera incidencia. Aun así, el suicidio se encuentra entre las 10 primeras causas de muerte. El suicidio es la causa del 30 por ciento de las muertes entre los estudiantes universitarios y del 10 por ciento de las muertes en personas entre 25 y 34 años. Es la segunda causa de muerte entre los adolescentes. Sin embargo, más del 70 por ciento de las personas que se suicidan son mayores de 40 años y la frecuencia aumenta dramáticamente en los mayores de 60 años, sobre todo en los varones. Las tasas de suicidio son mayores en las áreas urbanas que en las rurales.

En contraste, los intentos de suicidio son más frecuentes antes de llegar a la mediana edad. Los intentos de suicidio son particularmente frecuentes entre las adolescentes solteras y entre los solteros alrededor de los 30 años. Aunque las mujeres intentan suicidarse con una frecuencia tres veces mayor que los hombres, éstos consuman el suicidio en una proporción cuatro veces mayor que ellas.

Las personas casadas tienen menos probabilidades de intentar o de llevar a cabo un suicidio que las personas separadas, divorciadas o viudas que viven solas. Los suicidios son más frecuentes entre los familiares de quienes han realizado un intento o se han suicidado.

Muchos suicidios ocurren en las cárceles, particularmente entre los varones jóvenes que no han cometido crímenes violentos. Estas personas generalmente se ahorcan, a menudo durante la primera semana de cárcel. Los suicidios en grupo, tanto si implican un gran número de personas como si sólo son dos (como un par de enamorados o cónyuges), representan una forma extrema de identificación con la otra persona. Los suicidios de grandes grupos de gente tienden a ocurrir en situaciones con una gran carga emocional o en los fanatismos religiosos que superan el fuerte instinto de supervivencia.

Factores de alto riesgo para consumar el suicidio

Factores personales y sociales Factores mentales y físicos
  • Hombre.
  • Edad mayor de 60 años.
  • Historia de un intento de suicidio previo.
  • Historia de suicidio o de trastorno del humor la familia.
  • Separación reciente, divorcio o viudez.
  • Aislamiento social, con actitud incompresiva real o imaginada por parte de familiares o amigos.
  • Aniversarios con especial significación personal, como el aniversario de la muerte de un ser querido.
  • Desempleo o dificultades económicas, particularmente si han causado una caida drástica del estatus familiar.
  • Abuso del alcohol o de las drogas.
  • Planeamiento detallado del suicidio y haber tomado precauciones para no ser descubierto.
  • Experiencia vital humillante reciente.
  • Depresión (especialmente enfermedad maniacodepresiva).
  • Agitación, inquietud y ansiedad.
  • Sentimiento de culpabilidad, inadecuación y desesperanza.
  • Conversación o conducta autodenigrante.
  • Personalidad impulsiva u hostil.
  • Convicción delirante de tener cáncer, enfermedad cardíaca u otra enfermedad grave.
  • Alucinaciones en las que una voz dirige el intento de suicidio.
  • Enfermedad orgánica crónica, dolorosa o invalidante, especialmente si la persona estaba sana previamente.
  • Uso de fármacos, como la reserpina, que pueden causar depresión severa.

Las tasas de suicidio entre abogados, dentistas, médicos (especialmente del sexo femenino) y personal militar son mayores que en la población general. La intoxicación con fármacos es una forma frecuente de suicidio entre los médicos, posiblemente porque pueden obtener los fármacos con facilidad y saben cuál es la dosis letal.

El suicidio ocurre con menos frecuencia entre los miembros practicantes de grupos religiosos (particularmente los católicos), que generalmente se apoyan en sus creencias, tienen lazos sociales cercanos que les protegen de la autodestrucción y además tienen prohibido por sus creencias el cometer tal acto. Sin embargo, la afiliación religiosa y las creencias profundas no impiden necesariamente la realización de actos suicidas por motivos de frustración, ira y desesperación, especialmente cuando se acompañan de sentimientos de culpabilidad o de indignidad.

Una de cada seis personas que se suicida deja una nota escrita. Las notas a menudo hacen referencia a relaciones personales o a acontecimientos que deben suceder después de haber muerto la persona. Las notas escritas por las personas de edad avanzada a menudo expresan preocupaciones por los que dejan atrás, mientras que las notas escritas por los jóvenes pueden ser de enfado o de reivindicación. Una nota dejada por alguien que intenta suicidarse pero no lo consigue indica que el intento fue premeditado; el riesgo de que lo vuelva a intentar es, por lo tanto, elevado.

Causas

La conducta suicida generalmente resulta de la interacción de varios factores:

  • Trastornos mentales (fundamentalmente depresión y abuso de sustancias).
  • Factores sociales (desilusión, pérdida y ausencia de apoyo social).
  • Trastornos de la personalidad (impulsividad y agresión).
  • Una enfermedad orgánica incurable.

Más de la mitad de la gente que se suicida está deprimida. Los problemas matrimoniales, una relación amorosa rota o problemática o una reciente pérdida personal (particularmente entre las personas de edad avanzada) pueden precipitar la depresión. A menudo, un factor como la ruptura de una relación personal, se considera la gota que desborda el vaso. La depresión combinada con una enfermedad orgánica puede llevar a intentar el suicidio. Una minusvalía física, especialmente si es crónica o dolorosa, tiene mayor probabilidad de acabar en un suicidio consumado. La enfermedad orgánica, especialmente aquella que es grave, crónica y dolorosa, tiene un papel importante en cerca del 20 por ciento de los suicidios entre las personas de edad avanzada.

El suicidio es a menudo el acto final de una serie de comportamientos autodestructivos. El comportamiento autodestructivo es especialmente frecuente entre las personas con experiencias traumáticas en su niñez, especialmente las que padecieron abusos o negligencia o el sufrimiento de un hogar monoparental, quizás porque éstas son más propensas a tener mayores dificultades en establecer relaciones profundas y seguras. Los intentos de suicidio son más probables entre mujeres maltratadas, muchas de las cuales también sufrieron abusos de niñas.

El alcohol incrementa el riesgo de conducta suicida porque agrava los sentimientos depresivos y disminuye el autocontrol. Alrededor de la mitad de los que intentan el suicidio están intoxicados en el momento de hacerlo. Puesto que el alcoholismo por sí mismo, particularmente si hay ingestión exagerada de forma aguda, causa a menudo sentimientos profundos de remordimiento en los periodos entre una ingestión y otra, los alcohólicos son particularmente propensos al suicidio incluso cuando están sobrios.

La autoagresión violenta puede ocurrir durante un cambio de humor hacia una depresión profunda pero transitoria. Los cambios de humor pueden estar causados por fármacos o por enfermedades graves. Una persona que está experimentando un cambio de su humor hacia la depresión es, con frecuencia, consciente sólo de modo parcial, y probablemente después, recuerde sólo vagamente su intento de suicidio. Los que padecen epilepsia, especialmente aquellos con epilepsia del lóbulo temporal, con frecuencia experimentan episodios depresivos breves pero intensos lo que, unido a la disponibilidad de fármacos para tratar su enfermedad, incrementa el factor de riesgo para la conducta suicida.

Además de la depresión, existen otros trastornos mentales que aumentan el riesgo de suicidio. Por ejemplo, los esquizofrénicos, particularmente los que también están deprimidos (un problema bastante frecuente en la esquizofrenia), son más propensos a intentar el suicidio que aquellos que no tienen dicho trastorno. Los métodos de suicidio que eligen los esquizofrénicos pueden ser insólitos y con frecuencia violentos. En la esquizofrenia los intentos de suicidio acaban generalmente en la muerte. El suicidio puede ocurrir en las primeras fases de la enfermedad y puede ser la primera indicación clara de que la persona padecía esquizofrenia.

Las personas con trastornos de la personalidad están también en riesgo de suicidarse, especialmente las inmaduras, con poca tolerancia a la frustración y que reaccionan al estrés de modo impetuoso con violencia y agresión. Estas personas pueden beber alcohol en exceso, abusar de drogas o cometer actos criminales. La conducta suicida se exacerba a veces por el estrés que inevitablemente conlleva la ruptura de relaciones problemáticas y las cargas que supone el establecer nuevas relaciones y estilos de vida. Otro aspecto importante en los intentos de suicidio es el método de la ruleta rusa, en el que la gente decide dejar que sea la suerte la que determine el desenlace. Algunos individuos inestables encuentran emocionantes las actividades peligrosas que implican flirtear con la muerte, como conducir un vehículo de modo temerario o los deportes peligrosos.

Métodos

El método escogido por una persona para suicidarse es a menudo determinado por la disponibilidad y por los factores culturales. También puede reflejar la seriedad del intento, puesto que algunos métodos, como saltar desde un edificio alto, hacen que sea virtualmente imposible sobrevivir, mientras que otros, como la sobredosis farmacológica, dejan abierta la posibilidad del rescate. Sin embargo, el usar un método que demuestra no ser mortal no indica necesariamente que el intento de la persona es menos serio.

La sobredosis de fármacos es el método usado con más frecuencia en los intentos de suicidio. Dado que los médicos no prescriben barbitúricos a menudo, ha descendido el número de sobredosis con estos fármacos; sin embargo, está aumentando el número de sobredosis con otros fármacos psicotrópicos como los antidepresivos. La sobredosis de aspirina ha descendido desde más del 20 por ciento de los casos hasta aproximadamente el 10 por ciento. En cerca del 20 por ciento de los suicidios se usan dos métodos o más o una combinación de fármacos, lo que aumenta el riesgo de muerte.

Entre los suicidios consumados, el arma de fuego es el método más usado en los países donde su tenencia es legal. Es un método usado predominantemente por niños y varones adultos. Las mujeres son más propensas a usar métodos no violentos, como el envenenamiento (o la intoxicación farmacológica) y la inmersión, aunque en los últimos años han aumentado los suicidios por arma de fuego entre las mujeres. Los métodos violentos, como las armas de fuego o los ahorcamientos, son poco utilizados por aquellas personas que sólo quieren llamar la atención porque generalmente conducen a la muerte.

Un acto suicida a menudo contiene evidencias de agresión hacia otros, como puede verse en los asesinatos seguidos por un suicidio y en la alta incidencia de suicidios entre los prisioneros que cumplen condena por crímenes violentos.

Prevención

Cualquier acto o amenaza suicidas deben ser tomados en serio. El 20 por ciento de las personas que intentan suicidarse repite el intento en el plazo de un año. Todas las personas que realizan gestos suicidas o que intentan suicidarse necesitan ser tratadas. Cerca del 10 por ciento de todos los intentos de suicidio resultan mortales.

Aunque a veces un suicidio consumado o un intento de suicidio se presenta como algo totalmente sorpresivo o chocante, incluso para los familiares cercanos, los amigos y los compañeros, generalmente existen signos premonitorios. En general, los que se suicidan están deprimidos y por ende el paso práctico más importante para prevenir el suicidio es diagnosticar y tratar correctamente la depresión. Sin embargo, el riesgo de suicidio se incrementa cerca del comienzo del tratamiento de la depresión, cuando la persona se vuelve más activa y decidida pero aún sigue deprimida.

Intervención en el suicidio, teléfonos para urgencias

En algunos países se presta atención telefónica a quienes, llevados de una crisis suicida, se sienten inclinados a quitarse la vida. Se trata de centros de prevención del suicidio, en los que los voluntarios preparados especialmente atienden al teléfono durante las 24 horas del día.

Cuando una pesona potencialmente suicida llama a un teléfono de 24 horas, un voluntario trata de establecer una relación con el suicida, recordándole su identidad (por ejemplo usando su nombre repetidamente). El voluntario puede ofrecer una ayuda constructiva para el problema que originó la crisis y animar a la persona a poner en práctica acciones positivas para resolverlo.

El voluntario puede recordar a la persona que tiene familia y amigos que se preocupan y quieren ayudarle. Finalmente, el voluntario puede intentar facilitar el acceso a profesionales de urgencia para ayuda directa contra el suicidio.

Algunas veces una persona puede llamar a una línea 24 horas para decir que ya ha cometido un acto suicida (tomó una sobredosis de fármacos o abrió la llave del gas) o esta procediendo a realizarlo. En este caso, el voluntario trata de obtener la dirección de la persona. Si esto no es posible, otro voluntario advierte a la policia para localizar la llamada e intentar un rescate. Se maqntiene la persona hablando por teléfono hasta que llegue la policia.

Un buen cuidado psiquiátrico y social después de un intento de suicidio es el mejor modo de prevenir nuevos intentos de suicidio. Como mucha gente que se suicida ya había previamente intentado hacerlo, se debe realizar un asesoramiento psiquiátrico inmediatamente después del intento. El asesoramiento ayuda al médico a identificar los problemas que contribuyeron al acto y a planear un tratamiento apropiado.

Tratamiento de los intentos de suicidio

Mucha gente que intenta suicidarse es llevada todavía inconsciente a un servicio de urgencias. Cuando se sabe que una persona ha tomado una sobredosis de un fármaco o de un veneno, el médico sigue los siguientes pasos:

  • Retirar la máxima cantidad posible del fármaco o del veneno del cuerpo de la persona, tratando de impedir su absorción y acelerando su excreción.
  • Controlar los signos vitales y tratar los síntomas para mantener a la persona viva.
  • Administrar un antídoto si se conoce exactamente el fármaco que ha sido ingerido y si existe ese antídoto.

Aunque por lo general las personas se encuentran físicamente bastante bien para ser dadas de alta tan pronto se haya tratado la lesión, a menudo son hospitalizadas para recibir asesoramiento y tratamiento psiquiátrico. Durante la valoración psiquiátrica, la persona puede negar todo problema. Con bastante frecuencia, la depresión grave que condujo al acto suicida es seguida por un período corto de mejoría del humor, así que raras veces se producen nuevos intentos suicidas inmediatamente después del inicial. Sin embargo, el riesgo de otro intento de suicidio es alto a menos que sean resueltos los problemas de la persona.

Existen variaciones tanto en el tiempo de estancia en el hospital como en el tipo de tratamiento requerido. El enfermo psiquiátrico grave generalmente es ingresado en la unidad psiquiátrica del hospital para un control de forma continuada hasta que se resuelvan los problemas que lo han inducido al suicidio o hasta que tenga capacidad de afrontarlos. En caso de necesidad, se puede mantener al paciente en el hospital aun en contra de sus deseos porque representa un peligro para sí mismo o para otros.

Impacto del suicidio

Un suicidio consumado tiene un fuerte impacto emocional en cualquier persona implicada. La familia de la persona, sus amistades y su médico pueden sentirse culpables, avergonzados y con remordimientos por no haber podido evitar el suicidio. También pueden sentir ira contra la persona que se ha suicidado. Finalmente, se dan cuenta de que no podían estar al corriente de todo o de que no son todopoderosos y que el suicidio, la mayoría de las veces, no puede impedirse.

Un intento de suicidio tiene un impacto similar. Sin embargo, los que son más cercanos a la persona tienen la oportunidad de calmar sus conciencias respondiendo a la llamada de ayuda de ésta.

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